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La NASA intentará sacar a un asteroide de la órbita por primera vez en 2022

Héctor Serrano | 28 Junio 2019


Si un asteroide se dirigiera hacia la Tierra en un futuro previsible, estaríamos indefensos; para cambiar eso, la NASA ha aprobado una misión para lanzar un asteroide fuera de curso en octubre de 2022.

Si un asteroide se dirigiera hacia la Tierra, estaríamos bastante indefensos, ya que no hemos desarrollado con éxito un método que pudiera reducir, o evitar por completo, el impacto de una colisión devastadora.


Sin embargo, eso puede estar a punto de cambiar. La NASA ha aprobado un proyecto llamado Double Asteroid Redirection Test (DART), cuyo objetivo es lanzar un asteroide "pequeño" fuera de curso en octubre de 2022.


El asteroide en cuestión, conocido informalmente como Didymoon, es un asteroide de la luna de unos 150 metros de altura. Es parte de un sistema de doble asteroide, llamado así por la palabra griega para gemelos, Didymos, en el que orbita a otro asteroide de 800 metros a un kilómetro de distancia.


Cuando se inicie DART, será impulsado por un sistema de propulsión eléctrico solar que eventualmente chocará con Didymoon.


La nave espacial también estará acompañada por una nave espacial de la Agencia Espacial Europea (ESA) llamada Hera, que será en gran parte responsable de recopilar datos sobre el asteroide; sin embargo, según Space, no estará en el sitio durante el impacto, pero estará presente después.


Según ESA, cuando se lance Hera, estará acompañado por dos pequeños CubeSats (nanosatélites no más grandes que un paquete de cereales) que registrarán datos adicionales, como el campo gravitacional y la estructura interna del asteroide.


Los dos satélites se lanzarán alrededor de los asteroides y aterrizarán en las dos rocas espaciales.


"DART sería la primera misión de la NASA para demostrar lo que se conoce como la técnica del impactador cinético: golpear al asteroide para cambiar su órbita para defenderse contra un posible impacto de asteroide futuro," dijo Lindley Johnson, oficial de defensa planetaria en la sede de la NASA en Washington.


La idea es que la nave espacial DART, que pesa alrededor de 500 kilogramos, golpeará el asteroide a 6 kilómetros por segundo, cambiando su velocidad orbital alrededor de Didymos en aproximadamente 0.4 milímetros por segundo. Esto puede sonar como una figura despreciable, pero la reorientación será lo suficientemente sustancial como para medirse desde la Tierra con telescopios.


"DART es un paso crítico para demostrar que podemos proteger nuestro planeta de un futuro impacto de asteroides," dijo Andy Cheng, quien trabaja en el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins y codirige la investigación de DART. "Dado que no sabemos mucho sobre su estructura o composición interna, debemos realizar este experimento en un asteroide real. Con DART, podemos mostrar cómo proteger la Tierra de un ataque de asteroides con un impactador cinético al golpear el objeto peligroso en una ruta de vuelo diferente que no amenazaría al planeta."


Aquí hay una animación de cómo puede verse el impacto de la sonda.



El lanzamiento de la misión está programado para realizarse entre diciembre de 2020 y mayo de 2021.

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